Come possono gli Stati Uniti riportare a casa Brittney Griner?

Giovedì, un tribunale russo ha condannato la star del basket Brittney Griner a nove anni in una colonia penale. Griner, che giocava in un campionato russo durante la bassa stagione appena prima dell’invasione russa dell’Ucraina, è stato trovato con circa un grammo di olio di hashish e ha ricevuto quasi la pena massima dopo essere stato dichiarato colpevole di traffico di droga.

Ora che il processo è finito, la situazione di Griner si rivela per quella che è sempre stata: la geopolitica hard-core.

La superstar del basket femminile Phoenix Mercury è intrappolato tra Russia e Stati Uniti, potenze in competizione sui lati opposti della guerra in Ucraina. “È inaccettabile e chiedo alla Russia di rilasciarla immediatamente in modo che possa stare con sua moglie, i suoi cari, gli amici e i compagni di squadra”, ha dichiarato il presidente Joe Biden in una nota. Il Dipartimento di Stato americano ha tentato di negoziare per il suo rilascio, possibilmente attraverso uno scambio di prigionieri, e il Segretario di Stato Antony Blinken ha affermato che la sentenza “aggrava ulteriormente l’ingiustizia della sua detenzione illecita”.

Griner non è un ostaggio di per sé, ma la studiosa Danielle Gilbert afferma che fa parte della strategia che la Russia sta dispiegando chiamata diplomazia degli ostaggi, in cui il paese sta usando il giocatore di basket come una pedina per estorcere concessioni agli Stati Uniti.

Il caso di Griner ha “elevato enormemente il profilo di questo fenomeno”, ha detto Gilbert. Ma è tutt’altro che la prima ad esserne vittima.

“Una cosa da ricordare in questi casi è che non si parla mai di scambio di prigionieri con i nostri amici. Quindi ogni volta che c’è uno di questi scambi di prigionieri, è con un avversario degli Stati Uniti”, ha detto Gilbert. “La buona notizia è che anche quando ci sono state tensioni geopolitiche tra gli Stati Uniti e un altro paese, questi accordi sono ancora in grado di andare in porto”.

Per comprendere le complesse dinamiche della situazione di Griner – e come potrebbe essere in futuro – ho parlato con Gilbert, che è un collega al Dartmouth College e assistente professore alla United States Air Force Academy. Gilbert sta scrivendo un libro sul perché gli stati e gli attori canaglia prendono ostaggi e come viene negoziata la loro libertà.

Questa conversazione è stata leggermente modificata per chiarezza.

Jonathan Guyer

Brittney Griner non è la prima americana detenuta in un paese straniero. L’ex marine Trevor Reed è stato riportato a casa in uno scambio di prigionieri con la Russia all’inizio di quest’anno dopo essere stato detenuto dal 2019.

Dacci un’idea di come funzionano questi negoziati. Perché impiegano così tanto tempo? Perché sono per lo più a porte chiuse?

Daniela Gilbert

I negoziati in questo tipo di casi sono una posta in gioco estremamente alta. Si tratta di leader di governi contraddittori che stanno cercando di trovare un terreno comune per riportare a casa i propri cittadini o altre concessioni diplomatiche.

Quindi, allo stesso modo in cui considereremmo difficile per gli Stati Uniti e la Russia negoziare su qualsiasi altra questione politica sulla scena mondiale in questo momento, questi casi spesso richiedono mesi o anni per risolversi. Ci sono americani che sono stati ingiustamente detenuti o tenuti in ostaggio all’estero per più di un decennio, e molti per cinque o più anni. Non è che le due parti siano sedute l’una dall’altra al tavolo ogni giorno e trovino impossibile negoziare. Ma stanno pensando a tutti i diversi interessi di politica estera che hanno e a come ottenere il miglior affare possibile.

Jonathan Guyer

Descriveresti la situazione di Griner come presa di ostaggi? Capisco che queste sono accuse davvero inventate.

Daniela Gilbert

Sto molto attento a quando uso la parola ostaggio o presa in ostaggio in questo tipo di situazioni. Le persone a volte sono molto casuali riguardo a ciò che chiamano una presa di ostaggi. In particolare, la considererei “diplomazia degli ostaggi”, ovvero quando gli stati usano il loro sistema di giustizia penale per arrestare gli stranieri con l’intenzione di usarli per fare leva sulla politica estera.

Sì, è stata arrestata, si è dichiarata colpevole di un crimine. La Russia ha un sistema di giustizia penale, ha infranto la legge. Tuttavia, [there’s] il fatto che l’abbiano accusata e condannata per traffico internazionale di droga, cosa che lei chiaramente non stava facendo e non intendeva fare. Il fatto che l’abbiano condannata a nove anni e mezzo di reclusione, che è completamente al di fuori della norma di ciò che qualcuno otterrebbe per la quantità di droga che aveva in suo possesso. Il fatto che abbiano telegrafato che vogliono che i prigionieri vengano scambiati per lei e il rilascio di Paul Whelan, mi indica che si tratta di una presa in ostaggio, ovvero quando qualcuno tiene un prigioniero con la minaccia di continuare a trattenere quella persona fino a quando non saranno soddisfatte determinate condizioni. In questo caso, quelle condizioni sono lo scambio di prigionieri o altre concessioni che potrebbero chiedere dietro le quinte.

Jonathan Guyer

Quali sono i rischi di uno scambio di prigionieri? A cosa stanno pensando la Casa Bianca e il Dipartimento di Stato in termini di costi su quel bilancio?

Daniela Gilbert

Il primo rischio è che stia premiando i nostri avversari per comportamenti davvero atroci. È rinunciare a qualcuno come il trafficante d’armi Victor Bout, che gli Stati Uniti consideravano abbastanza pericoloso da arrestare e condannare a 25 anni di prigione. [Public reporting suggests Bout may be the focus of a possible two-for-one prisoner swap for Griner and another American detained in Russia.] La Russia è attualmente impegnata in questa guerra assolutamente eclatante in Ucraina. Non è esattamente il tipo di momento in cui vorremmo premiare la Russia in alcun modo. Quindi questo è il problema a breve termine con uno scambio di prigionieri.

C’è anche un problema a lungo termine nel fare scambi o concessioni di prigionieri, che è la paura o il rischio che incentivi futuri arresti, proprio come questo. Più pubblicità riceve questo caso e maggiore attenzione che prestiamo alla possibilità di uno scambio di prigionieri, c’è il timore che questo ponga un obiettivo sulle spalle degli americani che si recheranno in Russia, Cina, Iran, Venezuela in futuro, dove i leader hanno imparato che arrestare un americano è un ottimo modo per costringere a concessioni.

C’è anche un rischio politico interno, che è che ci possono essere vere divisioni tra il pubblico americano sul tipo di vittime che meritano l’assistenza del governo. E alcune persone direbbero che il caso di Brittney Griner è controverso a causa delle circostanze del suo arresto, perché è un’accusa di droga.

Jonathan Guyer

Come si inserisce il caso di Brittney Griner in questo spettro di come gli Stati Uniti gestiscono gli americani detenuti, arrestati o condannati in Russia?

Daniela Gilbert

Brittney Griner è stata designata come detenuta ingiustamente a maggio e “detenuta ingiustamente” è una designazione ufficiale del Dipartimento di Stato, il che significa che il segretario di Stato ha esaminato il suo caso e ha stabilito che c’è qualcosa di illegittimo nel suo arresto e nel suo processo. Gli americani vengono continuamente arrestati all’estero per aver infranto le leggi di altri paesi. E il più delle volte, il governo degli Stati Uniti non fa nulla per intervenire in quei casi. Quando un cittadino statunitense riceve questa designazione, significa che il governo degli Stati Uniti si impegna a intervenire per suo conto.

Significa anche che il caso è sottratto alla competenza del Bureau of Consular Affairs, che si occupa essenzialmente del benessere degli americani all’estero, e trasferito nell’ufficio dell’inviato presidenziale speciale per gli affari degli ostaggi. Quell’ufficio funge da capo della diplomazia sulla scena mondiale che pensa ai detenuti illeciti e alle questioni relative agli ostaggi, ed essenzialmente funge da capo negoziatore di ostaggi negli Stati Uniti.

Una delle cose più sorprendenti del modo in cui il suo caso si adatta a tutti questi altri casi è che ha enormemente alzato il profilo di questo fenomeno. Questo è qualcosa di cui quelli di noi che seguono la questione degli ostaggi e dei detenuti sono preoccupati da un po’ di tempo. Ma le altre dozzine di ostaggi e detenuti illegittimi non sono nomi familiari e non hanno ottenuto il tipo di attenzione che il caso di Brittney Griner ha ora portato a tutti questi altri casi e al trattamento ingiusto che i cittadini americani stanno attualmente affrontando all’estero.

Jonathan Guyer

Quali sono esempi storici o analoghi a un potenziale scambio come questo in un momento geopolitico difficile?

Daniela Gilbert

Una cosa da ricordare in questi casi è che non si parla mai di scambio di prigionieri con i nostri amici. Quindi ogni volta che c’è uno di questi scambi di prigionieri, è con un avversario degli Stati Uniti.

La buona notizia è che anche quando ci sono state tensioni geopolitiche tra gli Stati Uniti e un altro paese, questi accordi sono ancora in grado di andare in porto. Quindi a volte questi accordi sono piuttosto impopolari. Il più famoso potrebbe essere Bowe Bergdahl, che era un soldato dell’esercito americano che si è allontanato dalla sua base ed è stato fatto prigioniero dalla rete Haqqani e dai talebani, e alla fine è stato scambiato con cinque alti funzionari talebani che erano detenuti a Guantanamo. Questo è probabilmente uno dei casi più famosi di scambio di prigionieri nella memoria recente.

Ma ce ne sono molti altri che hanno sfondato l’attenzione del pubblico. Uno è Alan Gross, che è stato ingiustamente detenuto a Cuba e alla fine è stato rilasciato nell’ambito di uno scambio di prigionieri per tre prigionieri cubani che erano detenuti in una prigione statunitense, in un momento in cui gli Stati Uniti stavano lavorando a negoziati diplomatici più ampi che rappresentavano un apertura tra Stati Uniti e Cuba.

L’accordo con l’Iran del 2015 noto come Joint Comprehensive Plan of Action (JCPOA), che era l’accordo dell’amministrazione Obama per revocare le sanzioni all’Iran in cambio di limiti al loro programma nucleare, includeva anche uno scambio di prigionieri. Jason Rezaian, giornalista del Washington Post, era stato il capo dell’ufficio di Teheran; è stato arrestato in Iran e accusato di spionaggio. Lui, sua moglie e molti altri prigionieri sono stati scambiati come parte del più ampio accordo JCPOA.

A volte si tratta di trattative geopolitiche molto più ampie e non di uno scambio diretto di prigionieri uno a uno.

Jonathan Guyer

Il segretario di Stato Antony Blinken ha recentemente parlato con il ministro degli Esteri russo Sergei Lavrov. Non hai alcuna informazione privilegiata a riguardo, ma come potrebbe sembrare, ipoteticamente, in termini di quella che hai descritto come una conversazione ad alto rischio?

Daniela Gilbert

C’è un episodio fenomenale del podcast della rivista Foreign Policy, I negoziatori, con Mickey Bergman, che è il n. 2 ragazzo dell’organizzazione dell’ambasciatore Bill Richardson, il Richardson Center, che conduce molte di queste trattative su prigionieri e ostaggi in tutto il mondo. Nell’intervista, Topolino parla di quello che è successo in una trattativa di scambio di prigionieri con un americano che è stato imprigionato in Iran.

Una negoziazione per ostaggi o una negoziazione per prigionieri, in qualche modo, non è così diversa da qualsiasi negoziazione che le persone potrebbero avere nella loro vita professionale o personale; due persone si presentano al tavolo con cose diverse da cui vogliono uscire con diversi insiemi di interessi. L’obiettivo è trovare dove si allineano i tuoi interessi.

Sia l’amministrazione Biden che quella Putin vorranno avere un bell’aspetto per il proprio pubblico nazionale. Vogliono apparire forti sulla scena internazionale. Gli Stati Uniti sono abbastanza chiari. Abbiamo due americani detenuti ingiustamente: vogliamo che Brittney Griner e Paul Whelan tornino a casa il prima possibile.

I russi potrebbero avere una lunga lista di cose a cui sono interessati, che potrebbero comunicare direttamente al governo americano dietro le quinte, anche se non le stanno dicendo ad alta voce. Potrebbero essere i prigionieri che vogliono liberare dalla custodia degli Stati Uniti. Potrebbero essere altre concessioni diplomatiche ed economiche. E possiamo supporre che quelli potrebbero essere gli interessi russi, perché questo è ciò che altri governi hanno negoziato in passato per il rilascio degli americani tenuti in ostaggio all’estero. Potrebbe trattarsi di sgravio delle sanzioni o sgravio del debito. Potrebbe essere un riconoscimento diplomatico, potrebbe essere un’opportunità per essere coinvolti in qualcosa che vogliono fare a livello internazionale.

Jonathan Guyer

Cosa possiamo aspettarci andando avanti? Quali indicatori guarderai nel caso di Griner?

Daniela Gilbert

Oggi è stata una giornata molto pubblica con molte novità. Era in aula, è stata condannata, abbiamo una dichiarazione della Casa Bianca. Andando avanti, ci sarà molto meno che vedremo accadere pubblicamente.

Nonostante il fatto che l’amministrazione Biden abbia annunciato la scorsa settimana di aver precedentemente messo sul tavolo un’offerta per i russi, non è tipico annunciare le fasi di un negoziato mentre stanno avvenendo.

La mia impressione è che ci sarà molta calma esteriore e sarà fondamentalmente un gioco di attesa. Si spera che, ora che il processo è finito e che è stata condannata, i russi saranno pronti per presentarsi adeguatamente al tavolo delle trattative. E si spera che avranno un po’ di compassione e lasceranno che lei e Paul Whelan tornino negli Stati Uniti il ​​prima possibile.