I medici delle malattie sessualmente trasmissibili lottano con l’aumento dei pazienti durante l’epidemia

dott Emily Drwiega dell’Università dell’Illinois Health e Maggie Butler, un’infermiera registrata, preparano i vaccini contro il vaiolo delle scimmie presso la clinica senza scopo di lucro Test Positive Aware Network a Chicago, Illinois, 25 luglio 2022.

Eric Cox | Reuters

dott Ward Carpenter, co-direttore dei servizi sanitari presso il Los Angeles LGBT Center, ha affermato che l’epidemia di vaiolo delle scimmie negli Stati Uniti è peggiore di quanto immaginato.

“Siamo altrettanto occupati, stressati e viviamo nello stesso caos dell’inizio del Covid”, ha detto.

Il Los Angeles LGBT Center ha dovuto spostare così tanto del suo personale per rispondere all’epidemia che non ha più la capacità di cure urgenti e di pronto intervento per i suoi pazienti, ha affermato Carpenter. Il centro fornisce vaccinazioni, test e cure contro il vaiolo delle scimmie in aggiunta ai suoi normali servizi, che includono cure primarie, cure per l’HIV, salute sessuale, salute delle donne e salute mentale.

“Abbiamo persone che non hanno nulla a che fare con questo tipo di lavoro che hanno smesso di svolgere il loro lavoro normale e hanno iniziato a lavorare su questa risposta”, ha detto Carpenter.

Giovedì, funzionari sanitari statunitensi hanno designato il vaiolo delle scimmie come emergenza sanitaria nazionale, poiché i casi aumentano e le cliniche lottano. Le cliniche per malattie sessualmente trasmissibili nelle principali città del paese fungono da prima linea di difesa nel tentativo di contenere il virus negli Stati Uniti, offrendo assistenza e guida agli uomini gay e bisessuali che attualmente affrontano la più grande minaccia della malattia.

Le cliniche lottano

Un’ondata di pazienti che hanno bisogno di vaccini, test e cure per la malattia mentre le infezioni aumentano, stanno mettendo sotto pressione un sistema già a corto di risorse dopo anni di finanziamenti insufficienti, affermano i medici.

Monkeypox si sta diffondendo principalmente attraverso il contatto pelle a pelle durante il sesso. Da quando il Regno Unito ha avvertito per la prima volta il mondo della presenza del virus a maggio, le cliniche per la salute sessuale di tutto il mondo sono state gli occhi e le orecchie dei sistemi sanitari pubblici nazionali, identificando sintomi insoliti che divergono dalla consueta descrizione della malattia nella letteratura medica.

I medici delle cliniche di Los Angeles e Chicago, i principali centri dell’attuale epidemia negli Stati Uniti, affermano che stanno lottando per tenere il passo con la domanda di vaccini, test e cure dalle comunità che servono e hanno bisogno di sostegno finanziario per rispondere a l’epidemia.

Gli Stati Uniti hanno segnalato più di 7.000 casi di vaiolo delle scimmie in 48 stati, Washington, DC e Porto Rico, secondo i Centers for Disease Control and Prevention. L’epidemia si è diffusa rapidamente da quando le autorità sanitarie di Boston hanno confermato il primo caso negli Stati Uniti a maggio.

Il vaiolo delle scimmie è raramente fatale e negli Stati Uniti non sono stati segnalati decessi. Ma alcuni pazienti soffrono di un dolore così atroce a causa dell’eruzione cutanea, che spesso si sviluppa sui genitali o sull’ano, che richiedono il ricovero in ospedale.

‘Dolore per settimane’

“A meno che tu non abbia potenzialmente provato dolore in queste aree sensibili, è difficile forse concettualizzare di cosa si tratta, ma non è qualcosa che si risolve con alcuni antibiotici nel giro di pochi giorni. Le persone convivono con questo dolore da settimane”, ha affermato il dott. Anu Hazra, medico ed esperto di malattie infettive presso la Howard Brown Health di Chicago.

Sebbene gli uomini gay e bisessuali siano attualmente a più alto rischio, i funzionari della sanità pubblica hanno ripetutamente sottolineato che chiunque può contrarre il vaiolo delle scimmie attraverso il contatto fisico con qualcuno infetto dal virus o tramite materiali contaminati come asciugamani e lenzuola.

“A Monkeypox non importa se sei gay. Non importa che tipo di sesso fai”, ha detto Hazra. “Il vaiolo delle scimmie si preoccupa solo se eri in stretto contatto con un’altra persona che ha il vaiolo delle scimmie.”

Carpenter ha affermato che gli Stati Uniti hanno l’opportunità di contenere l’epidemia mentre è ancora per lo più limitata all’interno di una comunità affiatata di uomini gay e bisessuali, ma con l’aumento delle infezioni, cresce il rischio che il virus inizi a diffondersi in modo più ampio.

“Ora abbiamo avuto due focolai di fila che non sono stati gestiti in un modo che consentisse loro di essere contenuti”, ha detto Carpenter. “Ci vorrà una strategia di salute pubblica coordinata, impegnata e completa che vada da cima a fondo e la tratti seriamente come lo era Covid”, ha affermato.

Ondata di pazienti

Il Los Angeles LGBT Center sapeva all’inizio di maggio che il vaiolo delle scimmie sarebbe diventato un grave problema di salute per le comunità che serve dopo che i casi segnalati in Europa indicavano che la trasmissione si stava verificando nelle reti sessuali di uomini gay e bisessuali, secondo Carpenter.

Il personale del centro non aveva mai affrontato il vaiolo delle scimmie prima, quindi hanno iniziato a informarsi sul virus. Ma i pazienti avevano sintomi non descritti nella letteratura medica, come singole lesioni nelle aree genitali e anali. Non sapevano che il loro primo paziente aveva il vaiolo delle scimmie fino a quando i risultati non sono tornati perché i sintomi non corrispondevano alla descrizione del libro di testo.

“Sapevamo fin dall’inizio che questo non si sarebbe comportato come il libro”, ha detto Carpenter. “Stiamo imparando non solo dai libri, ma mentre andiamo a vedere i clienti, stiamo effettivamente imparando che aspetto ha questo nuovo focolaio e in che modo differisce”.

Sempre più pazienti hanno iniziato a venire per gli screening alla fine di giugno, mentre il mese del Pride si concludeva, ha detto Carpenter. Il centro sta testando fino a 15 persone al giorno e i pazienti che hanno infezioni sessualmente trasmissibili ora necessitano di un esame cutaneo completo per vedere se potrebbero avere anche il vaiolo delle scimmie.

Hazra ha affermato che il numero di persone che si sottopongono a screening per il vaiolo delle scimmie all’Howard Brown Health di Chicago è aumentato esponenzialmente da maggio.

Chiede sostegno federale

Alcuni legislatori statunitensi e comunità locali hanno criticato il ritmo della risposta del governo federale, ma il segretario alla salute Xavier Becerra ha affermato la scorsa settimana che l’amministrazione Biden ha fatto tutto il possibile per aumentare la disponibilità di vaccini, test e cure per combattere l’epidemia.

Più di 100 membri del Congresso hanno detto al presidente Joe Biden in una lettera alla fine del mese scorso che l’amministrazione deve fare di più per supportare le cliniche di salute sessuale in prima linea. Hanno chiesto a Biden, Becerra e al direttore del CDC Rochelle Walensky di destinare almeno 30 milioni di dollari in finanziamenti per le cliniche che stanno combattendo l’epidemia attraverso la divisione di prevenzione delle malattie sessualmente trasmissibili del CDC.

“Se non forniamo finanziamenti sufficienti per le cliniche IST della nostra nazione ora, diventerà molto più difficile sradicare il vaiolo delle scimmie nei prossimi mesi”, ha scritto Reps. Jerold Nadler, D-NY, e David Cicilline, D-RI nella lettera.

Hazra dell’Howard Brown di Chicago ha affermato che il Covid ha mostrato che la salute pubblica in generale è cronicamente sottofinanziata. La salute sessuale è ancora più ignorata, ha detto. Il finanziamento federale per la prevenzione delle malattie sessualmente trasmissibili è diminuito del 41% dal 2003 se adeguato all’inflazione, secondo la National Coalition of STD Directors, un’associazione nazionale di funzionari sanitari statali che lavorano nella salute sessuale.

Sebbene il vaiolo delle scimmie non sia classificato come una malattia sessualmente trasmissibile, le cliniche per la salute sessuale sono il principale punto di cura per molte persone che hanno il virus, che provoca un’eruzione cutanea che può essere confusa con le infezioni sessualmente trasmissibili. Secondo la coalizione, un sondaggio condotto su 80 cliniche a fine luglio ha rilevato che il 40% aveva costi imprevisti per forniture e personale a causa dell’epidemia di vaiolo delle scimmie, mentre il 65% ha smesso di prendere pazienti di passaggio e si è spostato all’appuntamento solo a causa di problemi di capacità.

“Non ci sono assolutamente fondi sufficienti”, ha detto Carpenter. “I centri sanitari locali come il nostro svolgono un ruolo davvero importante in risposte come questa, ma non abbiamo la capacità di accendere un centesimo, spostare e raddoppiare la nostra capacità per essere in grado di gestire chiunque ne abbia bisogno”.

Vaccini ancora limitati

Carpenter ha affermato che la domanda di vaccini contro il vaiolo delle scimmie è enorme e sta ancora superando l’offerta. Il personale ha passato tutto il giorno, ogni giorno a vaccinare le persone la scorsa settimana, ha detto. Finora hanno somministrato 1.500 dosi di vaccino.

Il centro ha recentemente detto ai pazienti di prenotare appuntamenti per le iniezioni dopo aver ricevuto più scorte. Metà degli appuntamenti sono stati completati in due ore e tutti gli slot sono stati prenotati entro la fine della giornata, ha detto Carpenter. Los Angeles ha ricevuto circa 24.000 dosi dal governo federale, secondo il dipartimento sanitario della contea.

Direttore CDC Dott. Rochelle Walensky ha riconosciuto che la richiesta del mese scorso secondo cui la fornitura del vaccino contro il vaiolo delle scimmie a due dosi, Jynneos, è limitata, il che ha portato a file fuori dalle cliniche e proteste in alcune città. Il Dipartimento della salute e dei servizi umani ha intensificato le spedizioni ai dipartimenti sanitari statali e locali, con oltre 600.000 dosi consegnate da maggio.

Venerdì scorso HHS ha reso disponibili 786.000 dosi ai dipartimenti sanitari statali e locali. La città di Chicago ha ricevuto altre 15.000 dosi di vaccino lo scorso fine settimana oltre alle 7.000 consegnate a luglio. Ma Hazra ha detto che non è ancora abbastanza per soddisfare la domanda di uomini a rischio che hanno rapporti sessuali con uomini stimati tra le 40.000 e le 50.000 persone in città.

“Siamo attualmente programmati con tre settimane di anticipo in termini di appuntamenti per il vaccino”, ha detto Hazra. Howard Brown Health ha somministrato 2.800 dosi fino ad oggi.

I governatori di California, Illinois e New York hanno tutti dichiarato emergenze in risposta all’epidemia, in parte per sostenere lo sforzo di vaccinazione. Ma Carpenter ha detto che la campagna di vaccinazione deve espandersi in modo che chiunque pensi di essere a rischio di vaiolo delle scimmie possa ottenere i colpi.

A Los Angeles, la campagna di vaccinazione si concentra sulle persone che stanno assumendo medicine, chiamate PrEP, che riducono le loro possibilità di contrarre l’HIV e le persone che hanno avuto una gonorrea o una sifilide nell’ultimo anno, secondo Carpenter. Queste informazioni vengono utilizzate come un modo per identificare le persone considerate ad alto rischio di contrarre il vaiolo delle scimmie.

Walensky ha affermato che questa settimana ci sono 1,7 milioni di uomini gay e bisessuali negli Stati Uniti che sono considerati a più alto rischio di vaiolo delle scimmie perché sono sieropositivi o stanno assumendo PrEP. Le persone con un sistema immunitario indebolito, come le persone con HIV, possono soffrire di sintomi più gravi dal vaiolo delle scimmie.

L’approccio è tutt’altro che perfetto, ha detto Carpenter, perché ci sono molte persone che non hanno contratto una malattia sessualmente trasmissibile nell’ultimo anno che sono anche a rischio di vaiolo delle scimmie.

“Quello che vogliamo davvero fare è arrivare al punto in cui possiamo vaccinare tutti coloro che lo desiderano”, ha detto. “Non siamo ancora da nessuna parte vicini a questo. Stiamo davvero cercando di concentrarci sulle persone che sono più bisognose, più a rischio. Ma questa non è una strategia di salute pubblica di successo”.

Aumento dei test, del trattamento

Sebbene l’accesso al vaccino rimanga limitato, Hazra e Carpenter hanno affermato che la risposta federale ha notevolmente migliorato l’accesso ai test e ai trattamenti antivirali nelle ultime settimane.

I test sono diventati significativamente più facili dall’inizio dell’epidemia dopo che il CDC ha portato a bordo i laboratori commerciali, aumentando la capacità settimanale negli Stati Uniti a 80.000 test a settimana.

“Non siamo affatto vicini a quella capacità in questo momento”, ha detto Hazra. “Il collo di bottiglia dei test si è allentato, il che è utile”.

Ma anche con un aumento dei test, è probabile che gli Stati Uniti non colino ancora la reale portata dell’epidemia. I medici tamponano l’eruzione cutanea causata dal vaiolo delle scimmie per raccogliere il campione per il test. Ma l’eruzione cutanea in alcuni casi può richiedere settimane per svilupparsi dopo l’esposizione iniziale al virus. Ciò significa che ci sono persone che sono infette ma non possono essere sottoposte al test perché non hanno ancora un’eruzione cutanea.

Carpenter ha affermato che il CDC ha anche semplificato notevolmente la prescrizione del tecovirimat antivirale ai pazienti che hanno il vaiolo delle scimmie. Tecovirimat è approvato dalla Food and Drug Administration solo per il vaiolo, quindi la prescrizione del farmaco per curare il vaiolo delle scimmie comporta un ulteriore livello di burocrazia.

Inizialmente, i medici dovevano compilare un documento di 120 pagine per ogni paziente che aveva bisogno dell’antivirale, ha detto Carpenter. Il CDC ha ridotto in modo significativo l’onere burocratico attraverso un modulo online che si autopopola, rendendo il processo molto più semplice, ha affermato.

Hazra e Carpenter hanno affermato di non aver riscontrato problemi con la fornitura di tecovirimat. Gli Stati Uniti hanno 1,7 milioni di corsi nella riserva nazionale strategica, secondo HHS.

Hazra ha affermato che la Casa Bianca ha risposto all’epidemia, ma ha affermato che prima d’ora avrebbero dovuto essere disponibili più risorse e sensibilizzazione. Ha detto che il mese del Pride avrebbe potuto essere sfruttato meglio per vaccinare le persone ed educare le persone a rischio di infezione.

“Penso che sia passato molto tempo che purtroppo è stato sprecato”, ha detto.

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