La perdita di coccodrilli e alligatori “avrebbe un impatto devastante su altre specie”, avvertono gli esperti

Mentre le loro grandi bocche e i loro denti a punta possono sembrare spaventosi, i coccodrilli e gli alligatori non possono competere con gli umani.

Più della metà di tutti i coccodrilli – che include coccodrilli, alligatori e caimani – sono in via di estinzione, affermano gli scienziati.

Ciò è dovuto alla caccia, alle catture accessorie durante la pesca, allo sbarramento dei fiumi e alla perdita di habitat a causa dello sviluppo umano.

I ricercatori, guidati dalla Zoological Society of London (ZSL), hanno analizzato le funzioni ecologiche delle specie e hanno scoperto che la loro perdita avrebbe un “impatto ecologico devastante”.

Hanno identificato quali specie hanno più bisogno di conservazione e chiedono una migliore protezione per i rettili minacciati.

L’autrice principale Phoebe Griffith ha dichiarato: “Molte persone pensano ai coccodrilli come a grandi predatori, che afferrano le zebre nei documentari sulla fauna selvatica, ma questa è solo una piccola parte del comportamento di una singola specie.

“Esistono circa 28 specie di coccodrillo e si sono evolute per essere sorprendentemente diverse l’una dall’altra.

“Quantificare i diversi ruoli ecologici di queste specie è un fattore importante per comprendere e conservare la biodiversità globale e guardare all’entità di ciò che siamo destinati a perdere se questi attori chiave scompaiono”.

Il gaviale (nella foto) è la più “funzionalmente distinta” delle 28 specie di coccodrilli studiate. È elencato come “in pericolo critico” nella Lista Rossa IUCN (immagine d’archivio)

Anche l'alligatore cinese (nella foto) è in pericolo di estinzione e svolge importanti funzioni ecologiche.  È stato contrassegnato come prioritario dal programma EDGE of Existence di ZSL (immagine d'archivio)

Anche l’alligatore cinese (nella foto) è in pericolo di estinzione e svolge importanti funzioni ecologiche. È stato contrassegnato come prioritario dal programma EDGE of Existence di ZSL (immagine d’archivio)

La percentuale di diversità funzionale recuperata come specie è protetta in sequenza dall'estinzione in base a diverse metriche per il rischio di estinzione.  Curve di accumulo più ripide indicano una maggiore diversità recuperata per specie protetta

La percentuale di diversità funzionale recuperata come specie è protetta in sequenza dall’estinzione in base a diverse metriche per il rischio di estinzione. Curve di accumulo più ripide indicano una maggiore diversità recuperata per specie protetta

Ogni specie di coccodrillo svolge un ruolo diverso nell’ecosistema più ampio.

Gli ambientalisti hanno sviluppato un database di caratteristiche che influenzano queste funzioni ecologiche, come la forma del cranio, le dimensioni del corpo e l’uso dell’habitat.

Hanno scoperto che l’alligatore cinese crea riparo per altri animali scavando, mentre il coccodrillo filippino si nutre di lumache, che sono considerate parassiti invasivi dell’agricoltura.

Il coccodrillo di acqua salata viaggia per centinaia di chilometri attraverso l’oceano, passando dalla terra all’acqua dolce e salata, e trasporta i nutrienti tra questi diversi ecosistemi.

Altre specie possiedono tratti diversi che aiutano la specie a sopravvivere; quelli che si riproducono molto, sono altamente adattabili ai diversi habitat o possono tollerare gli estremi climatici.

SPECIE COCCODRILLO CON FUNZIONI ECOLOGICHE PIU’ UNICHE

  • Garial (Gavialis gangetico) – In pericolo critico
  • Coccodrillo d’acqua salata (Crocodylus porosus) – Minima preoccupazione
  • Caimano dal muso largo (Caimano latirostris) – Minima preoccupazione
  • Alligatore americano (Alligatore mississippiensis) – Minima preoccupazione
  • Alligatore cinese (Alligatore sinensis) – In pericolo critico
  • Coccodrillo d’acqua dolce (Crocodylus Johnson) – Minima preoccupazione
  • Coccodrillo dell’Orinoco (Crocodylus intermedio) – In pericolo critico
  • coccodrillo cubano (Crocodylus rombifero) – In pericolo critico
  • coccodrilli filippini (Crocodylus mindorensis) – In pericolo critico
  • coccodrilli siamesi (Crocodylus siamensis) – In pericolo critico

In una ricerca pubblicata oggi su Functional Ecology, è stato rivelato che fino al 38 percento delle funzioni ecologiche che i rettili forniscono ad altre creature sono a rischio di perdita.

Delle dieci specie di coccodrilli che hanno le funzioni ecologiche più singolari, sei sono “in pericolo critico”.

Ciò significa che sono così pochi di numero da essere considerati funzionalmente estinti nella maggior parte delle aree in cui hanno vissuto tradizionalmente.

Le coste e le acque dolci che abitano sono fragili e soggette a forte pressione umana, in particolare in Asia e nei dintorni, che lo studio ha identificato come i punti caldi più minacciati.

La signora Griffith, una studentessa di dottorato ZSL, ha aggiunto: “Se perdiamo queste specie, perderemo per sempre i ruoli importanti che svolgono.

“Stiamo solo iniziando a indagare su quali siano questi ruoli, ma alcune specie potrebbero essere perse prima che abbiamo la possibilità di capire il loro posto negli ecosistemi in cui si trovano.

“Questo è particolarmente preoccupante poiché molti dei coccodrilli che sottolineiamo come ecologicamente distintivi sono anche le specie a rischio immediato di estinzione”.

Lo studio ha scoperto che la conservazione dei coccodrilli minacciati in base alla loro unicità evolutiva aiuterebbe a preservare la diversità delle specie in tutto il mondo.

Le due specie più minacciate, il gaviale e l’alligatore cinese, sono state contrassegnate come priorità dal programma EDGE of Existence di ZSL.

Il gaviale è particolarmente adatto a vivere nell’acqua. Ha un muso lungo e stretto ideale per la cattura dei pesci, e la sua presenza indica un corso d’acqua pulito e salubre.

ZSL ha affermato di aver lavorato con partner in India e Nepal, nonché con le comunità di pescatori locali per monitorare i rettili e aiutarli a vivere insieme alle persone.

Gli ambientalisti hanno studiato le funzioni ecologiche delle specie di coccodrillo misurando caratteristiche come la forma del cranio, le dimensioni del corpo e l'uso dell'habitat, che influenzano il modo in cui si comportano nel loro ambiente.  In senso orario da in alto a sinistra: teschio di Gharial e maschio e femmina;  Cranio di coccodrillo d'acqua salata e individuo nell'oceano;  Cranio di alligatore cinese e maschio e femmina;  Cranio e adulto di coccodrillo nano africano;  Falso cranio gaviale e adulto;  e teschio e adulto di coccodrillo dal muso snello dell'Africa occidentale

Gli ambientalisti hanno studiato le funzioni ecologiche delle specie di coccodrillo misurando caratteristiche come la forma del cranio, le dimensioni del corpo e l’uso dell’habitat, che influenzano il modo in cui si comportano nel loro ambiente. In senso orario da in alto a sinistra: teschio di Gharial e maschio e femmina; Cranio di coccodrillo d’acqua salata e individuo nell’oceano; Cranio di alligatore cinese e maschio e femmina; Cranio e adulto di coccodrillo nano africano; Falso cranio gaviale e adulto; e teschio e adulto di coccodrillo dal muso snello dell’Africa occidentale

Il coautore dell’attuale studio, il professor Jeffrey Lang del Gharial Ecology Project, ha dichiarato: “Le persone sono la chiave per la conservazione dei coccodrilli. Se apprezziamo avere in giro questi dinosauri parenti, allora la conservazione di alligatori, caimani, coccodrilli e gaviali del mondo sarà una priorità.

“Studiarli e capire quanto siano importanti questi predatori acquatici, nei luoghi in cui vivono ancora, è il primo passo necessario per preservare in definitiva non solo i coccodrilli più impressionanti, ma anche i loro numerosi stili di vita interessanti e diversi.

“Le riunioni della comunità ei programmi ambientali nelle scuole dei villaggi sono vitali per la consapevolezza e l’apprezzamento locali per tutte le specie residenti nelle zone umide, compresi i coccodrilli”.

La Griffith ha aggiunto: “Il nostro studio evidenzia la natura altamente minacciata dei coccodrilli e che un’azione di conservazione immediata e più forte per molte di queste specie è essenziale se vogliamo proteggere le loro funzioni ecologiche negli habitat di acqua dolce in cui si trovano.

“Questo è così importante in quanto gli habitat di acqua dolce sono tra i più minacciati sulla Terra, ma forniscono molti servizi critici per il nostro pianeta”.

Il coccodrillo d'acqua salata (nella foto) viaggia per centinaia di chilometri attraverso l'oceano, passando dalla terra all'acqua dolce e salata, e trasporta i nutrienti tra i diversi ecosistemi (immagine stock)

Il coccodrillo d’acqua salata (nella foto) viaggia per centinaia di chilometri attraverso l’oceano, passando dalla terra all’acqua dolce e salata, e trasporta i nutrienti tra i diversi ecosistemi (immagine stock)

Il dottor Rikki Gumbs, ricercatore post-dottorato di EDGE, ha dichiarato: “Dagli alligatori scavatori in miniatura ai giganteschi coccodrilli marini, il vasto viaggio evolutivo dei coccodrilli ha prodotto un’incredibile varietà di forme, dimensioni e comportamenti.

“Purtroppo, molti dei coccodrilli più singolari del mondo sono in declino e, insieme alle funzioni che svolgono nei loro ecosistemi, sono sul punto di perdersi per sempre.

“Tuttavia, la nostra ricerca mostra che possiamo salvaguardare gran parte della diversità che potremmo perdere dando la priorità alle specie più uniche per l’azione di conservazione.

“È interessante notare che possiamo anche proteggere efficacemente le funzioni minacciate dei coccodrilli mirando a preservare la loro storia evolutiva.

“In sostanza, guardando al lontano passato possiamo conservare efficacemente la diversità dei coccodrilli e i benefici che questa diversità offre agli ecosistemi, nel futuro.”

Più di un quinto dei RETTILI del mondo rischia l’estinzione imminente, avverte lo studio

Più di un quinto dei rettili del mondo rischia l’estinzione imminente, ha avvertito un nuovo studio.

I coccodrilli e le tartarughe sono tra i più a rischio, con più della metà di ciascuna specie che richiede sforzi urgenti di conservazione per garantire la propria sopravvivenza.

Le principali minacce che i rettili devono affrontare sono l’agricoltura, il disboscamento, lo sviluppo urbano e le specie invasive, mentre il rischio rappresentato dai cambiamenti climatici è incerto, ha affermato il team internazionale di ricercatori.

Hanno valutato lo stato di conservazione di 10.196 specie di rettili e hanno scoperto che almeno 1.829 erano a rischio di estinzione.

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In pericolo: più di un quinto dei rettili del mondo rischia l'estinzione imminente, ha avvertito uno studio.  I ricercatori hanno affermato che i coccodrilli e le tartarughe sono tra le specie più a rischio

Le principali minacce che i rettili devono affrontare sono l'agricoltura, il disboscamento, lo sviluppo urbano e le specie invasive, mentre il rischio rappresentato dai cambiamenti climatici è incerto, ha affermato il team internazionale di ricercatori

In pericolo: più di un quinto dei rettili del mondo rischia l’estinzione imminente, ha avvertito uno studio. Coccodrilli e tartarughe sono tra le specie più a rischio